6 Agosto 2021
Scienze e ricerca Società

Gocce danzanti: individuata una nuova forma di materia

Una ricerca coordinata dall’Istituto italiano di tecnologia (ITT), svolta in collaborazione con l’Istituto per le applicazioni del calcolo del Consiglio nazionale delle ricerche (CNR-IAC) e l’Università di Harvard, osservando il comportamento dinamico di una emulsione multipla composta da gocce di fluido disperse in una goccia più grande e sottoposte ad un flusso esterno, ha individuato una nuova forma di materia soffice e porosa, fra solida, liquida e gassosa, che promette diverse ricadute, dalla scienza dei materiali alla medicina e farmaceutica.

È stata pubblicata sulla rivista Nature Communications, la Ricerca The vortex-driven dynamics of droplets within droplets”, condotta dall’Istituto Italiano di Tecnologia (IIT) di Genova, assunto in questi giorni agli onori della cronaca per essere stato diretto fino al 2019 da Roberto Cingolani, appena nominato dal Presidente del Consiglio Mario Draghi Ministro della Transizione ecologica, e svolta in collaborazione con l’Istituto per le Applicazioni del Calcolo del Consiglio Nazionale delle Ricerche (CNR-IAC) e l’Università di Harvard.

Comprendere il comportamento della materia soffice – ha affermato Adriano Tiribocchi, ricercatore dell’IIT e principale autore dello Studio – rappresenta una delle sfide più importanti ed interdisciplinari della scienza moderna che porterà applicazioni tecnologiche innovative in diversi campi”.

Il team di ricerca ha osservato un nuovo esempio di materia soffice, realizzando così un avanzamento di conoscenza, con potenziali risvolti in particolare in ambito biologico e in quello dei nuovi materiali.

In questo lavoro abbiamo studiato mediante simulazioni al computer, basate sul metodo reticolare di Boltzmann, il comportamento dinamico di una emulsione multipla composta da gocce di fluido disperse in una goccia più grande e sottoposte ad un flusso esterno, una situazione osservata in genere durante esperimenti in canali microfluidici – ha proseguito Tiribocchi – Abbiamo rilevato che la dinamica delle gocce interne è influenzata in modo cruciale dai vortici che si formano in risposta alla sollecitazione imposta dalla differenza tra la pressione di ingresso e uscita dal microcanale. Ne determinano le interazioni ed i moti, i quali possono essere periodici, come in una affascinante danza in cui un partner insegue l’altro, oppure più disordinati e caotici. I risultati ottenuti sono importanti non solo per ulteriori esperimenti in microfluidica, ma anche perché potranno contribuire a chiarire, ad esempio, le interazioni osservate tra cellule in condizioni fisiologiche, che è ragionevole pensare si comportino in maniera simile alle gocce esaminate nel nostro studio. Un’analoga questione vale per lo studio dell’interazione tra cellule e batteri, al fine di valutarne l’eventuale patogenicità”.

Siamo soliti dire che la materia si manifesta in tre stati fondamentali: gassosa, liquida e solida. In realtà, molte delle sostanze con cui veniamo a contatto quotidianamente non sono facilmente riconducibili a questi stati, ma sono piuttosto una miscela di due o anche tre di loro.

Una schiuma, per esempio, è una miscela di acqua e aria mentre la comune maionese è una delicata amalgama di olio e acqua – ha spiegato Marco Lauricella, ricercatore del CNR-IAC, tra gli autori dello studio –  Il gel per capelli è un ulteriore esempio di materiale in cui particelle solide sono disperse in acqua. Questi stati esotici della materia si comportano in modo molto differente dai tre di cui sono costituiti e in genere hanno proprietà meccaniche intermedie tra essi. Sono spesso definiti soffici proprio perché è possibile deformarli in seguito a una sollecitazione anche debole. In particolare, i materiali soffici costruiti a partire da emulsioni di gocce di fluido sono di notevole importanza per i loro risvolti applicativi. Sono infatti utilizzati in ambito ingegneristico, per la progettazione di materiali porosi ispirati a tessuti viventi, ma anche in quello alimentare, per la produzione di cibi a basso contenuto calorico, passando per quello farmaceutico, in particolare nella somministrazione controllata di medicinali incapsulati all’interno delle gocce stesse”.

Alla ricerca, supportata dall’European Research Council attraverso l’Advanced Grant Copmat, di cui è titolare Sauro Succi, responsabile del Mesoscale Simulations Lab dell’IIT, nonché co-autore dello Sudio, hanno contribuito anche Andrea Montessori e Francesco Bonaccorso (CNR-IAC), Stefano AimeDavid A.Weitz (Università di Harvard) e Mario Milani (Università di Milano).

In copertina: Esempi di emulsioni multiple contenti tre (sinistra) e quattro (destra) gocce il cui moto è guidato da vortici di fluido prodotti all’interno della goccia più grande (Fonte: CNR-IAC).

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